Olav Dickin’s-son ghi
Olav Dickin’s-son ghi

Nu, självklart, som alla vet, finns det många äventyrare i Pavis, både unga och gamla, och dessa träffas alltid i tempel och matställen och dylikt, och när det är killar och tjejer som träffas hela tiden är det lätt att kärlekstycke uppstår. Om du är en sentimentalt lagd person kan du tycka att allt handhållande och kärleksfulla blickar och kyssar som följer är rörande att skåda, medan om du inte är det är chansen att du kommer att tycka att det är ganska motbjudande.

Men många personer visar intresse för sådana saker, och jag själv har inget emot ett udda kärleksfall omkring mig och kommer till och med att lyssna sympatiskt på personer som vill berätta om sin eviga kärlek till andra personer, så länge de håller dryckerna kommande och jag inte förväntas göra något åt det. Faktum är att det ofta satsas pengar på möjligheten att en romans utvecklas och hur länge det kommer att hålla på och så vidare, men jag vill klargöra att jag inte vill ha någon del i sådana affärer. Enligt min åsikt är allt som involverar killar och tjejer känslomässigt en mycket osäker affär och inte värd en allvarlig vadslagares uppmärksamhet.

Griselda and Wolfhead outside Loud Lilina's
Griselda and Wolfhead outside Loud Lilina’s

Men jag medger att det finns en säker sak när det gäller kärlek, och det är att Griselda inte kommer att vara en av de inblandade, för Griselda verkar inte alls vara intresserad av kärleksaffärer. Jag berättade för er tidigare om hur Sweet-Talking Shamus blir förtjust i henne, men hon förblir oberörd, även om Shamus är en kille vars uppvaktning välkomnas av många tjejer, och det finns andra fall av killar som gör seriösa framstötar mot Griselda som har mycket att erbjuda, som ungdom, och bra utseende, och pengar i sina påsar.

Men Griselda avvisar dem alla, precis som hon gör med vilken initiativrik tjej som försöker ta reda på om hon är intresserad av sitt eget kön, och slutligen erkänns det genom hela Pavis och överallt att även om Griselda kan vara vänlig när hon är på humör kan hon aldrig övertalas att gå längre, och även om många tycker att detta är ett märkligt beteende för en så vacker tjej accepteras det som en av livets många oförklarliga mysterier.

En dag när det är ganska mycket folk på Loud Lilina’s, och Griselda är bland dem, även om hon har ryggen mot väggen och ser halvsovande ut, kommer Old Gil in och ser alldeles upphetsad ut och säger så här, ”Säg, vem tror du kommer till Pavis? Batulco den Store, inget mindre.” Vid detta reser sig Griselda rak i ryggen och säger skarpt, ”Säger du Batulco den Store?” och många andra slutar prata och vänder sig om för att lyssna, och sådana reaktioner är inte överraskande, för Batulco den Store är berömd som en av de mest kända äventyrarhjältarna någonsin.

Batulco the Great enters New Pavis
Batulco the Great enters New Pavis

Old Gil ser helt nöjd ut med uppmärksamheten han får och säger, ”Självaste mannen. Han är redan i Bullford, och ryktet kommer före honom. Jag gissar att han tänker ta sig an Pusselkanalen eller hitta Balastors yxa eller något.” ”Varför, jag hör talas om honom när jag är bara en liten unge,” säger Griselda. ”Kan han verkligen vara aktiv fortfarande?” ”Inget hinder,” säger Old Gil. ”Så vitt jag hört blir han känd när han fortfarande är ganska ung. Jag hör till och med att han tog sig in och ut ur Machine Ruins för femton år sedan. Personligen anser jag det vara hans bästa prestation någonsin.”

Griselda carving a slice
Griselda carving a slice

”Hur är det med att stjäla Demon Crown, från djupt inne i Dorastor?” säger Sweet-Talking Shamus, och Hanufa tillägger, ”Jag tror att det är när han återfinner Sky Goblet från en drakes skatt,” medan Topknot påstår att Batulco en gång hittar en Darkenss Box och blir utropad till trollvän för alltid eftersom han lämnar in den till Castle of Lead. När de nämner dessa saker vänder Griselda sig från en till en annan med sitt ansikte fullt av intresse, som om hon fortfarande vore en liten unge.

När hon får chansen att prata säger hon, ”En gång fick jag en glimt av honom i min hemstad Alone, kanske för tio år sedan, och han har alltid varit något av en hjälte för mig. Att tänka sig att han kommer hit!” och hon verkar drömma bort medan diskussionen fortsätter. Detta är ett sådant konstigt beteende för henne att det får vem som helst att spekulera, och jag börjar undra om han är den stora förlorade kärleken i hennes liv, men jag vågar inte fråga henne av rädsla att hon ska vända tillbaka till den gamla Griselda, som kan frysa en salamander med en blick om hon känner sig missnöjd.

Personligen har jag mycket lite intresse för dessa äventyrarhjältetyper, eftersom ingen av dem bryr sig om killar som mig, och jag är villig att satsa på att bara hälften av det som sägs om honom är sant, om ens det, och tvivlar på om han kommer att leva upp till sitt förhandlingsvärde. Men det är lika bra att jag inte satsar på den typen av saker, för jag kommer säkert att vara mycket orolig för mina pengar när Batulco den Store dyker upp, för han ser ut precis som allt de säger om honom; faktum är att han ser ut som om han klivit rakt ut ur en av de gamla berättelserna.

Han är en stor kille, med axlar som en tjur och muskler överallt, som alla kan se eftersom han inte har mycket kläder över midjan, och han har hår i färgen av mogen majs ner till axlarna, och himmelsblå ögon, och när han ler kan du se fina vita tänder, och många en tjej suckar djupt när hon blickar på honom.

Griselda and Wolfhead outside Loud Lilina's
Griselda and Wolfhead outside Loud Lilina’s

Det är en massa andra killar med honom, några av dem är tydligt tjänare och åsnedrivare och sådant, men andra ser ut som killar med mycket erfarenhet, att döma av sin utrustning och sätt att hantera sig själva; men inget av dessa är mycket att titta på, faktiskt är de flesta riktigt fula, och ingen bryr sig om dem en andra gång.

Nåväl, Batulco och hans gäng bosätter sig på något ställe i Gamla stan där de kan få det billigt, eftersom det verkar som om de inte har för mycket pengar, och av samma anledning dricker de seriöst på billiga ställen som Loud Lilina’s efter att de har gett de finare ställena en komplimang.

Detta är bra för de vanliga killarna och tjejerna som vill se något av Batulco och kanske till och med prata med honom, och det kommer säkert att göra saker mycket lättare för Griselda om hon vill träffa honom, för hon föredrar också de billiga ställena, eftersom, som hon en gång berättar för mig, atmosfären tenderar att vara mindre kylig där. Hon är där när Batulco först dyker upp på Lilina’s, men även om hon är välplacerad bland hans beundrare ger han henne inte mycket uppmärksamhet. Alla kan se att hon är något besviken över sådant bemötande, och när det händer igen lämnar hon med en min på sitt ansikte som jag känner igen, för det är den blick hon har när hon menar allvar.

New Pavis
New Pavis

Nu kan det vara så, som vissa påstår, att Loud Lilina erbjuder Batulco speciella priser på grund av all extra affärsverksamhet han för med sig, men han och hans killar fortsätter att besöka regelbundet, och efter en natt eller två dyker Griselda upp igen, och hon gör verkligen en spektakulär entré.

Fram till den tiden klär hon sig som hon brukar, vilket är i en ganska enkel tunika med väl innött läder ovanpå och inte mycket smycken eller något annat, och även om hon är ren och prydlig kommer hon inte att fånga din uppmärksamhet vid första anblicken. Men nu bär hon en klänning som avslöjar en ganska anmärkningsvärd mängd av hennes figur, faktiskt om det inte vore för några halsband skulle mycket lite av hennes bröst vara täckta överhuvudtaget, och hon har på sig örhängen, armband, armringar och jag vet inte vad allt annat, och håret är gjort på ett elegant sätt med stora hårnålar med juveler stuckna igenom det, och den enda påminnelsen om hennes vanliga stil är att hon fortfarande bär sitt lilla svärd, även om hon håller det löst eftersom hon inte har någonstans att hänga det utan att förstöra effekten.

Big Rubble
Big Rubble

Det är uppenbart för alla som inte är blinda att hon avser att göra ett intryck på Batulco, men för att visa hur smart hon är går hon inte med i dem runt honom utan ger mig ett stort hej och kommer över till där jag sitter. Detta är en bit bort, eftersom jag antar att jag hör allt om Batulco som jag vill höra, och dessutom är de flesta av hans killar knappast vad du kan kalla kräsna när det gäller att hålla sig rena, och deras kombinerade effekt är starkare än vad jag personligen bryr mig om.

Griselda gör en sådan show av detta att många vänder sig mot oss, vilket gör mig mest obekväm eftersom jag inte vill vara i centrum för uppmärksamheten, men hennes taktik fungerar, för det dröjer inte länge förrän en av Batulcos killar kommer över och meddelar att Batulco önskar köpa henne en drink.

Så hon vänligt förmår att gå med dem och verkar komma överens med dem omedelbart, och det kan inte finnas någon tvekan om att Batulco är mest intresserad av henne, och när de lämnar går hon med dem. Hon ses ofta i deras sällskap därefter, och det verkar klart att hon och Batulco utvecklar ett allvarligt fall av kärlek för varandra, och alla börjar säga hur är det med det här, och man kan aldrig veta, och erbjuder och tar vad på den troliga framstegen i detta förhållande.

Men de smarta vadslagarna märker att de aldrig är tillsammans utan åtminstone en av Batulcos killar, och vissa spekulerar i att dessa inte vill att detta förhållande ska utvecklas, vilket är konstigt när man tänker på vad en tillgång Griseldas talanger kommer att vara för deras gäng och hur bra hon verkar komma överens med dem.

Nåväl, saker och ting fortsätter på det här sättet ett tag, och sedan plötsligt är varken Batulco och hans killar synliga någonstans, och inte heller Griselda.

Pålitliga rykten kommer från Ruinen att de ses där, men Griselda är inte med dem, och ändå fortsätter hon att vara frånvarande från alla sina vanliga ställen, och det är en stor gåta. Nu känner jag lukten av en bra historia i detta, och efter att jag har funderat lite bestämde jag mig för att söka upp min kusin Wiglaf, som har en liten vrå på kanten av Riverside, för en gång tidigare när hon inte går att hitta träffar jag på henne där. När jag närmar mig ser jag att dörren är stängd, men jag tänker att detta ökar chanserna att jag har rätt, för Wiglaf har verkligen inte råd att vända bort några kunder, så jag knackar och ropar på honom, och efter ett tag öppnar han.

Visst nog, där sitter Griselda vid ett bord, lutad över en stor kanna sprit, och jag har aldrig sett henne se så illa ut. Hennes hår är överallt, och hennes ögon ser ut som om de har stora mörka cirklar runt dem, och hon har vinfläckar runt munnen. Men när hon blänger på mig känner jag att jag har spikats upp på dörren, så jag kan se att det fortfarande är den gamla Griselda där inne.

”Så, du vill ha historien?” säger hon, precis sådär. ”Nåväl, kom över hit, och Wiglaf, du tar fram en kanna till honom och sedan fläker du ut dig härifrån, för ingen annan får höra vad jag tänker berätta. Om jag upptäcker att du lyssnar,” och här gör hon en snabb rörelse med handen och en dolk dyker upp i den, för jag glömde nämna att hon är tillbaka i sina gamla kläder. Wiglaf blir liksom grön och försvinner, och sedan spikar Griselda fast mig igen med sina ögon och pekar också med dolken.

”Märk detta,” säger hon. ”Jag berättar den här historien bara för att lätta på mitt sinne, och den är strikt inte för allmän konsumtion för tillfället”. ”Jag säger det till dig, men som du kommer att se är det inte en historia att sprida runt, om inte annat för att ingen annan kommer att tro på den, och jag har ingen önskan att hamna i en massa argument över det.”

”Säger du att han är en bedragare?” frågar jag.

”Vänta ett ögonblick,” säger hon. ”Jag berättar den här historien, och jag kommer att göra det på mitt sätt. Du har säkert observerat de senaste dagarna att jag tycker att Batulco är en mycket attraktiv kille, och jag har all anledning att tro att han känner likadant för mig, men vi har detta problem att det är omöjligt att skaka av sig alla hans killar, för åtminstone en är alltid närmare oss än en död värme.”

”Jag kan se att Batulco tycker att det är lika frustrerande som jag gör, och eftersom han inte kommer att säga åt dem att dra åt skogen kommer jag på en plan, vilket är att få Snakefang att förse mig med något långsamt verkande som jag kallar för att smyga ner i deras drycker, och jag gör detta på Rowdy Djoh Lo’s där jag kan få samarbete med att fixa deras drycker. Jag räknar redan ut att de har en slags rotation, så den sista killen som får det kommer att vara den som borde vara uppe med oss, och därmed kommer inga misstankar att väckas.”

”Allt löser sig som jag tänker, och efter en stund är jag och Batulco tillbaka hos honom, omgivna av massor av killar som verkligen snarkar högt, och till slut har vi chansen att komma nära varandra. Nåväl,” och här pausar hon, och även om ljuset på Wiglafs ställe verkligen är ganska dunkelt får jag en stark känsla av att det är mer färg i hennes kinder än vanligt, ”jag har inte för avsikt att gå in på den sidan av saken, men när vi kommer upp för luft tar jag tillfället i akt att fråga honom om några av hans mest kända bedrifter, för när dessa talas om, på Lilina’s eller var som helst, är det hans killar som pratar mest, och jag kliar mig i fingrarna för att få höra hans egen berättelse.

Nåväl, hans svar kan verka helt ok för dig, kanske, men de är lite korta på detaljer, och även om jag är under inflytande av både kärlek och sprit börjar jag få känslan av att de saknar den där vissa något som en förstahandsberättelse om ett djärvt dåd kommer att ge dig. Så efter ett tag vågar jag fråga honom om kanske några av dessa historier är tillrättalagda för allmänheten, eller bara rena påhitt, för jag vet hur ovilliga allmänheten kan vara att acceptera verkligheten när de ber om ärofulla berättelser.

”Nå, vid detta sjunker hans ansikte ner.” ’Nej, de är sanna, i grund och botten,’ säger han, ’Men jag bara … ’ och sedan bryter han ut i gråt. Naturligtvis lägger jag min arm omkring honom och frågar vad problemet är, men innan han kan svara uppfattar jag att vi blir iakttagna, och det är av två killar som jag alltid tänker mig är hans tjänare, bara nu har en mycket otäck båge riktad direkt mot mig som om han vet hur man använder den. Den andra ser sig omkring på vårt sällskap, som fortfarande snarkar som aldrig förr, och skakar på huvudet.

Griselda carving a slice
Griselda carving a slice

”Du har drogat dem,” säger han. ’Nå, syster, jag avskyr verkligen att göra detta mot en sådan snygg tjej, men vi kan inte ha några hemligheter som kommer ut. Rör dig bort från henne, Beulco.’ ’Håll i, ’ skriker jag när jag gör en snabb rullning för att komma ur skottlinjen, ’jag är inte ute efter några hemligheter,’ och Batulco hoppar framför mig och ropar, ’Låt henne vara. Vi är kära, och det är därför hon frågar mig, och jag kommer alltid att anse att han visar att det finns någon hjälte i honom genom att göra detta.

”Killen som pratar först gnuggar sig på hakan. ’Kanske kommer det att sätta en annan vinkel på saken,’ säger han. ’Om ni är tillräckligt kära för att hålla en hemlighet kan ni gå med oss, för vi kan verkligen använda någon som dig.’ ’Vad går jag med på?’ säger jag, för mitt huvud fungerar fortfarande inte i rätt hastighet. Så han signalerar att vi ska sätta oss och berätta deras hemlighet för mig, och det är detta.

Batulco är deras frontfigur, eftersom han ser ut som en stor äventyrshjälte, och även om han är hyfsat bra på att slåss och sådant är det dessa killar med honom som är de verkliga experterna och utför alla de knepigaste grejerna. Såklart måste de hålla koll på honom för att se till att han inte blir tillfrågad om något han inte vet tillräckligt om, och även att han inte avslöjar för någon kamrat i ett avslappnat ögonblick eller bryter ihop, som han gör med mig.”

”Varför behöver de en sådan kille över huvud taget?” frågar jag. ”Säkert vill de ha äran för sina stordåd själva.” ”Du ställer för många frågor,” säger Griselda snärtigt. ”Jag kommer till det. De behöver en frontfigur eftersom allmänheten vill tro på hjältar, och dessutom på hjältar som ser ut som Batulco, eller dockor på liknande sätt, och inte muggolas som de oftare är än inte. Och vad allmänheten vill ha spelar roll,” fortsätter hon, ”eftersom de kommer att få mer samarbete, och ära, och så vidare om de har en sådan kille som lockar dem. Dessa är smarta killar, på sitt sätt, och de är villiga att avstå lite ära, så länge de kan dela upp vinsterna, och trots allt vet de vem som verkligen utför de fantastiska bedrifterna.

Om någon av dem gör bort sig, som det är oundvikligt att det händer då och då, ja, då är Batulco oskyldig och behöver inte bytas ut. Men självklart är allt detta skådespel mycket svårt för Batulco, och faktum är att han inte är den första Batulco de har, eftersom andra kraschar under pressen på ett eller annat sätt.” ”Vad händer med dem?” frågar jag.

New Pavis Panorama
New Pavis Panorama

Griselda ler bara lite. ”Nå, om de är smarta accepterar de en ersättning och svär en mycket allvarlig ed att de ska hålla hemligheten. Men ibland är de inte smarta, som en som önskar en större del av bytet eller så kommer han att avslöja allt, och då,” rycker hon på axlarna, ”tar de hand om det. Dessa killar är mycket angelägna om att skydda sin hemlighet, som du kommer att förstå från deras beredvillighet att göra sig av med mig. Men det är omöjligt att hålla locket på en sådan hemlighet för alltid; redan nu måste de hålla sig borta från vissa delar eftersom rykten håller på att få fäste, och detta är en av anledningarna till att de kommer hitåt.”

”Så varför är du inte med dem, om du känner till hemligheten och älskar honom?” frågar jag, och jag inser innan jag avslutar min fråga att det här är det klumpigt att säga. Griselda ser bara på mig en stund, på ett sätt som jag inte kan beskriva förutom att säga att jag inte alls kan röra mig, och sedan reser hon sig och sticker in sin dolk i bordet så nära min hand att jag känner vinden från den och tappar faktiskt min kopp, och faktiskt när jag hoppar iväg faller jag rakt av från min pall.

Griselda
Griselda

”Det är en fråga för mycket, ” säger hon, lutar sig framåt och ser på mig mycket allvarligt, ”men jag kommer att bortse från det, för det ger mig chansen att få ut det jag känner.” Sedan drar hon ut dolken med en del ansträngning, för den sitter ganska djupt, och stoppar tillbaka den. ”De släpper mig,” fortsätter hon, när jag reser mig och borstar av mig själv, ”eftersom jag hjälper dem att klura ut hur de ska komma undan med det här Batulco-bluffen, och jag kan inte tro att de inte tänker på det här tidigare, men jag antar att de känner att de investerar mycket ansträngning på att bygga upp hans publicitet och allt, och inte vill börja om.

Hur som helst kommer du snart att höra att Batulco går ner mot överväldigande odds i kamp mot Chaos-monster i Ruinen för att rädda sina kompisars liv, och jag får dem att lova att inte slösa bort honom utan att få ut honom förklädd på något sätt, och iväg kommer de för att starta om affären någon annanstans med en annan frontfigur, eller kanske en docka, eftersom dockor är bättre skådespelare, i alla fall, och den rätta kommer inte börja längta efter kärlek i sitt liv på det sättet som Batulco gör. När det gäller varför jag inte är med dem,” och här avbryter hon för att ta en stor klunk av sin drink, ”de erbjuder mig faktiskt att vara front för dem, och han kan vara med i förklädnad, och allt det där.

Men jag har ingen önskan att vara front för någon, särskilt inte om jag måste klä mig på det löjliga sättet jag använde för att lura Batulco från första början, och jag kan inte älska honom när jag väl vet att han bara är en front, och i villket fall, kan du föreställa dig att tillbringa de bästa åren av ditt liv med den där skaran ohyfsade idioter?”